À Santa Barbara, en Californie, les autorités craignent un lourd bilan après un incendie à bord d’un bateau de touristes. Le bateau naviguait près de l’île de Santa Cruz pour un séjour de plongée. Cela s’est produit la nuit dernière, 39 personnes étaient à bord. Le bateau a coulé après que l’incendie se soit déclaré, d’où le pessimisme des autorités. Au moins huit personnes sont décédées et 26 autres restent disparues.

Le Conception gît à présent par une vingtaine de mètres de fond, à seulement 20 m de la côte de l’île de Santa Cruz, au large de Santa Barbara, son port d’attache. Seule une partie de sa proue dépasse de la surface, précisent les garde-côtes.

Lorsque les pompiers sont arrivés sur les lieux de la catastrophe, le bateau était déjà totalement enflammé. Un feu d’une telle intensité que les secours ne sont pas parvenus à monter à bord pour secourir les victimes. L’incendie s’est déclaré en pleine nuit vers 3h du matin, surprenant les passagers dans leur sommeil, qui dormaient dans leurs cabines sous le pont du navire. « Selon les informations que nous avons, ils ont été piégés par le feu », a expliqué un officier des garde-côtes sur CNN.

Au total, 39 personnes se trouvaient à bord : 33 touristes et six membres d’équipage dont cinq ont réussi à quitter le bateau et ont été recueillis par un navire de plaisance présent non loin de là. Au moment où l’incendie a éclaté, « l’équipage était réveillé et présent sur le pont, ils ont sauté par-dessus bord », a déclaré la capitaine Rochester.

Aucune hypothèse sur les causes

D’importants moyens, plongeurs, hélicoptères, sont déployés pour retrouver des survivants mais les espoirs sont minces. « Nous poursuivrons nos efforts toute la nuit mais nous devons nous préparer au pire », a prévenu lundi soir le chef des garde-côtes.

L’appel d’urgence reçu par les secours provenait du Conception, a-t-elle indiqué, précisant que « le navire était parfaitement en règle » et que son propriétaire collaborait actuellement avec les garde-côtes.

Aucune hypothèse n’était disponible à ce stade sur la cause de l’incendie qui s’est déclaré à bord. D’après le site de son armateur Truth Aquatics, le Conception avait quitté Santa Barbara samedi à l’aube pour une excursion dédiée à la plongée sous-marine dans les îles voisines, une zone extrêmement touristique. Il devait rentrer à son port d’attache lundi en fin d’après-midi, jour férié aux États-Unis.

Le bateau avait jeté l’ancre, vraisemblablement pour passer la nuit, au nord de Santa Cruz, une île escarpée qui fait partie du parc national des Channel Islands, au niveau d’une crique appelée Platts Harbor.

rfi

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